Tom Fitzpatrick

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Tom Fitzpatrick nació en el condado de Cavan, Irlanda, en 1799. A la edad de diecisiete años se escapó al mar y se convirtió en marinero. En 1816 abandonó el barco en Nueva Orleans y luego se fue a vivir a St. Louis.

El 13 de febrero de 1822, William Ashley colocó un anuncio en el Missouri Gazette and Public Adviser en el que llamaba a 100 hombres emprendedores a "ascender el río Missouri" para participar en el negocio de la recolección de pieles. Los que aceptaron unirse al partido fueron Fitzpatrick, Hugh Glass, Jim Beckwourth, David Jackson, William Sublette, James Bridger y Jedediah Smith.

La compañía de Ashley fue la primera en depender principalmente de atrapar al castor en lugar de comprarlo a los nativos americanos. Ashley no les pagó a los cazadores un salario fijo. En cambio, a cambio de transportarlos a las Montañas Rocosas, tomó una parte de las pieles que obtuvieron. Un historiador ha afirmado que Fitzpatrick fue "uno de los hombres de montaña más grandes de la época, quizás el segundo en fama y logros" después de Kit Carson.

El 30 de mayo de 1823, Ashley y su grupo de 70 hombres, incluido Fitzpatrick, fueron atacados por 600 Arikaras. Doce de los hombres de Ashley murieron y el resto se vio obligado a retirarse. Jedediah Smith se ofreció como voluntario para contactar a Andrew Henry y traer refuerzos. Se envió un mensaje a St. Louis y al coronel Henry Leavenworth de la Sexta Infantería de Estados Unidos y más tarde 200 soldados y 700 aliados sioux atacaron las aldeas de Arikara.

Fitzpatrick trabajó como trampero durante varios años y trabajó con David Jackson y William Sublette en los arroyos de la montaña Uinta. En 1830 Fitzpatrick y otros cuatro montañeses compraron la Rocky Mountain Fur Company a William Ashley y sus asociados. Fitzpatrick se convirtió en director de la nueva organización.

Fitzpatrick tuvo varias fugas cercanas durante su tiempo como montañés y después de la batalla de Pierre's Hole, en julio de 1832, su cabello se volvió gris. Después de esto, su apodo fue "White Hair". También se le conocía como "Mano rota" (su mano izquierda había resultado gravemente dañada como resultado de un accidente con armas de fuego). Fitzpatrick vendió su Rocky Mountain Fur Company a la American Fur Company en 1836. Luego se contrató con ellos anualmente y guió a varios grupos a las Montañas Rocosas.

Pierre-Jean de Smet, un misionero, decidió llevar una pequeña fiesta a California. De Smet, dos padres jesuitas y tres hermanos laicos abordaron el barco fluvial en St. Louis el 24 de abril de 1841 y llegaron a Westport, Missouri el 30 de abril. Para ayudarlo, De Smet reclutó a cinco montañeses: Tom Fitzpatrick, Jim Baker, John Gray, George Simpson y William Mast. En Sapling Grove unieron fuerzas con la caravana dirigida por John Bidwell. Según el autor de Wagons West: la historia épica de los senderos terrestres de Estados Unidos (2002): "Su compromiso como guía con De Smet fue en sí mismo el signo más seguro posible de que los días del comercio de pieles del Far West habían terminado".

La partida combinada abandonó Sapling Grove el 12 de mayo de 1841. Como señaló Frank McLynn: "Los cuatro carros de los misioneros formaban la vanguardia, cada uno tirado por dos mulas enganchadas en tándem. El grupo principal consistía en ocho carros tirados por mulas o caballos . En la parte trasera estaban los vehículos de movimiento más lento: seis carros tirados por bueyes ". Siguieron el sendero Sante Fe durante dos días antes de desviarse por un sendero tenue creado por comerciantes de pieles que ya habían hecho el viaje a Fort Laramie.

El 16 de mayo de 1841, Pierre-Jean de Smet escribió en su diario: "Espero que el viaje termine bien; ha comenzado mal. Uno de nuestros vagones se quemó en el barco de vapor; un caballo se escapó y nunca fue encontrado; un segundo cayó enfermo, que me vi obligado a cambiar por otro perdido. Algunas de las mulas se asustaron y huyeron dejando sus vagones; otras, con vagones, se han estancado en el barro. Hemos enfrentado situaciones peligrosas al cruzar abruptos desniveles, profundos barrancos, marismas y ríos ".

El viaje se volvió aún más difícil después de cruzar el río Kansas. La alta hierba entremezclada con árboles, provocó que la mayoría de las familias abandonaran los pesados ​​muebles que intentaban transportar en sus vagones. El padre Nicolas Point escribió que "el terreno entre Westport y el Platte es una de esas infinitas ondulaciones que se asemejan perfectamente a las del mar cuando es agitado por una tormenta". Point también registró que en un solo día el grupo mató a una docena de serpientes de cascabel con sus látigos sin dejar el rastro.

El 4 de junio, uno del grupo, Nicholas Dawson, salió a cazar solo y fue capturado por un grupo de bravos cheyenne. Le quitaron la ropa y le robaron la mula, el rifle y la pistola. Luego, Dawson fue liberado y perseguido hasta el vagón. Fitzpatrick salió al encuentro de los Cheyenne y luego de negociar la devolución de la mula y el rifle, fumaron juntos una pipa de la paz.

Nueve días después, la caravana experimentó su primera muerte. Como explicó John Bidwell: "Un joven llamado Shotwell, mientras estaba en el acto de sacar una pistola del vagón, levantó el cañón hacia él de tal manera que se disparó y le disparó en el corazón. Vivió alrededor de una hora y murió en plena posesión de sus sentidos ".

El 22 de junio los viajeros llegaron a Fort Laramie en Wyoming. Hasta ahora habían cubierto 635 millas a un promedio de quince millas por día. El predicador metodista, Joseph Williams, se sorprendió cuando vio que los hombres de las montañas en el fuerte tenían "esposas" nativas americanas. También registró que desaprobaba la actitud de Fitzpatrick hacia la religión: "Nuestro líder, Fitzpatrick, es un hombre malvado y mundano, y se opone mucho a que los misioneros vayan entre los indios. Tiene cierta inteligencia, pero es deísta en sus principios".

La caravana salió del fuerte dos días después. Viajaron a lo largo de la orilla sur del río North Platte hasta llegar al temido cruce de North Fork. Era demasiado profundo para vadear, por lo que tuvieron muchas dificultades para llegar al otro lado. Sin embargo, los pioneros se cruzaron con la pérdida de una sola mula ahogada.

En julio, los viajeros tuvieron dificultades para encontrar suficientes búfalos para matar. El terreno difícil significó que la caravana viajaba a un ritmo más lento. El viaje desde Fort Laramie a Soda Springs en Idaho, tomó cuarenta y ocho días para cubrir las 560 millas, un promedio de doce millas por día. Hubo una breve pausa en Soda Springs para cazar.

El 11 de agosto, los dos grupos se separaron. Tom Fitzpatrick y Pierre-Jean De Smet se dirigieron al norte hacia Fort Hall, mientras que el grupo de John Bidwell continuó en la ruta a California. Solo treinta y tres personas eligieron ir con Bidwell. Fitzpatrick intentó convencer a Bidwell de que abandonara su viaje a California y se dirigiera a Oregón. Smet escribió más tarde: "Comenzaron puramente con el propósito de buscar fortuna en California ... y continuaron su empresa con la constancia que es característica de los estadounidenses".

Tom Fitzpatrick, reconocido como un guía destacado, fue empleado por John C. Fremont (1843) y Stephen Kearny (1844). También fue el guía de Kearny durante la Guerra de México. Fitzpatrick luego se convirtió en agente indio de los ríos Upper Platte y Arkansas. En este cargo sugirió la construcción de puestos militares en Fort Laramie y Fort Hall.

Fitzpatrick también negoció con Cheyenne en Bent's Fort en 1847 y ayudó a organizar la conferencia del Tratado Laramie de 1851 con Arapaho, Cheyenne, Shoshone y Sioux. El historiador John D. Unruh ha argumentado en The Plains Across: The Overland Emmigration and the Trans-Mississippi West (1979): "El tratado resultante estableció fronteras tribales, especificó relaciones pacíficas entre tribus, autorizó el trazado de carreteras y la construcción de puestos militares en territorio indio, y previó el castigo y la restitución de cualquier depredación cometida, ya sea por indios o blancos ". Dos años más tarde concertó un tratado con los comanches y los kiowa.

Tom Fitzpatrick murió en Washington el 7 de febrero de 1854.

El veterano de una docena de importantes peleas indias, con Blackfeet, Crows y Gros Ventres, había soportado tanto estrés que su cabello se volvió prematuramente blanco. Por extraño que parezca, su apodo Mano Rota no se deriva de uno de estos enfrentamientos, sino de un accidente cuando su mano izquierda quedó paralizada por una pistola que falló.


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